Een nieuw leven voor restjes: hoe een fabriek zero waste bereikt

Aan de rand van Newcastle-upon-Tyne in het noordoosten van Engeland gebruikt een chocoladefabriek een eeuwenoude techniek om afval nieuw leven in te blazen.

Het nieuwe vergistingssysteem in de Nestlé-fabriek in Fawdon zet afval van de productieprocessen in de fabriek om in hernieuwbare energie en schoon water.

Bij de vergisting zorgen bacteriën onder zuurstofloze omstandigheden voor het afbreken van biologisch afbreekbaar materiaal. Deze bacteriën zetten vervolgens het materiaal om in bruikbare bijproducten, zoals biogas.

Hoewel de techniek al eeuwen wordt gebruikt in de landbouw en industrie, is het systeem in Fawdon vernieuwend omdat het ontworpen is om een hoog volume van vast en vloeibaar afval te kunnen verwerken.

“Het systeem staat ons toe om hardere residuen zoals zetmeel, maar ook afgekeurde producten en andere materialen toe te voegen”, zegt Inder Poonaji van Nestlé UK & Ierland verantwoordelijk voor duurzaamheid.

“Zolang materiaal biologisch afbreekbaar is kan het vergistingsproces plaatsvinden. Het afval dat we hier omzetten zou anders in de riolering terechtkomen.”

Bruikbare bijproducten

Het primaire bijproduct van vergisting is biogas, een hernieuwbaar gas dat voornamelijk bestaat uit methaan en koolstofdioxide.

Het biogas dat in Fawdon geproduceerd wordt, wordt verbrand zodat het genoeg hitte en energie produceert om ongeveer 10 procent van alle energie die nodig is in de fabriek te bereiken. Als een resultaat van de hitte en de energie die gegenereerd worden uit het biogas, zal de broeikasgasuitstoot naar verwachting met 10 procent dalen.

Behalve het genereren van schonere energie, heeft het vergistingssysteem ook de kwaliteit van het water dat geloosd wordt door de fabriek verbeterd. Het aantal liters is gelijk aan jaarlijks 41 Olympische zwembaden vol. Dit water is nu zo goed als schoon wanneer het de fabriek verlaat.

Trial and error

Alhoewel de fabriek nu de voordelen van het initiatief oogst, heeft het tijd en geld gekost om het juiste resultaat te halen.
De fabriek heeft drie maanden een pilot project gedraaid waarbij op kleine schaal het vergistingssysteem werd getest.

“Er waren veel elementen waarmee we rekening moesten houden”, zegt Inder. “Vaststellen welke bacteriën gebruikt dienen te worden vereist een enorme nauwkeurigheid. We begonnen op kleine schaal voordat we verder konden en de techniek op grote schaal konden implementeren.”

Met CHF 4,7 miljoen (€4,5 miljoen) is het vergistingssysteem in Fawdon niet goedkoop; een factor die er vaak voor zorgt dat vergelijkbare technieken elders niet worden overgenomen.

Maar dankzij de kosten die het systeem bespaart, wordt verwacht dat het minder dan vier jaar duurt voordat de investering zichzelf heeft terugbetaald.

Opschaling

Op dit moment vindt het vergistingssysteem van de fabriek plaats binnenin een enorme tank, volgeladen met de natuurlijk voorkomende bacteriën.

Het systeem zet per dag ongeveer vier ton vast afval en 200.000 liter vloeibaar afval om, waardoor de fabriek nu wereldwijd een van de 72 Nestlé fabrieken is die de zero waste status heeft bereikt.

Nestlé had zich ten doel gesteld om aan het eind van 2015 een zero waste status te bereiken voor 10 procent van de fabrieken. De organisatie loopt voor op schema en had in 2013 al 56 fabrieken met een zero waste status, ofwel 11 procent.

Het Fawdon Initiative is slechts een voorbeeld van de inspanningen die Nestlé wereldwijd levert om afval te benutten voor nuttige doeleinden in en rond de productieprocesfaciliteiten.

Afgelopen jaar heeft de organisatie veehouders in Panama voorzien van kleinschalige vergistingssystemen zodat dierlijk afval kan worden omgezet in biogas om te koken en te gebruiken als vloeibare meststof. Het resultaat is dat boeren niet langer hout als brandstof hoeven te gebruiken, wat ontbossing in de omliggende gebieden terugdringt.
Naast het initiatief in Panama heeft Nestlé gelijksoortige projecten bij boeren geïmplementeerd in landen als China, Mexico en Pakistan.

Nestlé heeft de vergistingssysteemtechnologie ook geïnstalleerd in de koffiefabriek in Orbe, Zwitserland. Momenteel wordt de technologie in de Henniez waterfabriek in de regio La Broye in Zwitserland geïnstalleerd. De inspanningen steunen het doel om zero waste te bereiken in 150 Europese fabrieken in 2020.